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经济学的意义:精练的常识  

2010-09-15 13:27:09|  分类: 默认分类 |  标签: |举报 |字号 订阅

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经济学更应该是一些常识。许多人眼中的经济学只是很多理论和对经济数据的处理,这种经济学对那些搞学术的经济学家有用,但对你来说可能没什么用处。本书建议你从常识入手,利用这些常识来帮助你实现目标、提高效率。因为人们总是想要尽可能高效地达到目标,也就是说,花费尽可能少的资源。

 

Q:经济学是什么?

有位博学的经济学家曾经这样说过:“经济学是经济学家的事情。”由此看来,为经济学下定义并非易事,要想让所有的经济学家都接受更是难上加难。经济学家要做的事情有很多,绝不仅仅是关心价格、商业和政府的政策。经济学并非一成不变的教条,它会随着时间的推移不断发生变化。100年前为经济学家津津乐道的事情,不可能是今天的经济学家感兴趣的话题。

有人为经济学下了一个精确的定义,大意是:“经济学是研究稀缺的学问,凡是稀缺的都是经济学的研究对象。”这就是说,经济学关心的可能是金钱、能源、自然资源和时间;总而言之,经济学可以研究任何东西,只要它们是稀缺的。在上述定义中,“稀缺”指的是“某物没有足够的供应量来满足所有的需求者,包括个人、企业和政府部门等”。所以,一般情况下价格会上涨,以减少那些非急需(即“多余”)的需求,而且要一直涨到足以削减多余需求和购买力的程度。这样一来,对所有的市场主体(无论是个人还是机构)来说,所得与所需(即需求)正好相当,因为他们既有能力又有意愿为自己的所得付款。但如果这些东西是免费的,就会出现供不应求的局面。当然,有些东西是永远不会缺乏的,比如空气和水,尽管可能会被污染。而如果你想要的是(所谓“纯净”)瓶装水,那就得掏钱买,所以说瓶装水也是稀缺的。

上述关于经济学的定义经常被扩大化,以涵盖资源稀缺情况下的决策。我们做事时不可能为所欲为,也不可能得到自己想要的一切东西。一般来说,如果你购买一辆汽车,就有可能不再携家人去度假,因为你的钱也许不够了。同样,如果你成为一名医生,那就不可能再当电工了,因为你的时间肯定不够用。你决定做什么或者得到什么,就意味着放弃本来可以做的其他事情,放弃本来可以得到的其他东西。经济学研究的就是这样的决策,并且大都是我们在生活中所遇到的。我们生活在一个资源稀缺的世界,很少有个人、企业或政府拥有取之不尽的财富,所以他们在作决策时通常会为了获得某些东西而放弃其他东西。

一些经济学家走得更远,把经济学定义为“经济学就是作决策,这种决策可以理性地把稀缺的资源分配到各种各样的用途中去”。有些时候,我们的各种目标往往相互矛盾。一个人不可能尽可能地存钱,同时又尽可能地花钱;一个企业不能把盈利全部用于扩大经营,同时又以此作为红利发给职工。有些时候,我们的目标是无法实现的,例如,谁也发明不了永动机。在经济学家看来,顾此失彼或无法实现的目标是“非理性”的,因而不在经济学的研究范畴之内。

那么,在经济学家看来,怎样做才是“理性”的呢?“理性行为”需要满足以下两个条件:首先,你必须有一个目标,并且不能有不可调和的内在矛盾;如果你的目标不止一个,它们之间也要能协调一致。其次,你必须用尽可能少的资源来完成自己的一个或多个目标,换句话说,你必须抓住一切机会向目标靠近,但要以最经济有效的方式来做。这就是所谓的“经济效益”。

在有些情况下,假如你的目标无法实现,你必须尽可能地接近它,这同样也是“理性”的。你的目标如果是想成为你所在国家最健康的人,显然这是无法实现的,但至少你可以让自己尽量健康些,这是非常理性的。这里所说的目标不一定单纯针对自身,它也可以是尽可能多地为慈善事业捐款,同时又确保自己应有的生活水平。

上述定义被批得一塌糊涂,但批评者并未领会它的真谛。理性行为不一定是自私的,所以问题根本不是出在这里。真正的问题在于:这个已经被奉为标准的经济学定义,虽然涵盖了整个“微观经济学”,但并未将“宏观经济学”全部包括在内。家庭和企业一旦进入市场,无论是作为个体还是整体,都是微观经济学中的“主角”,都要在资源稀缺的条件下作决策。政府同样如此。

然而,有时问题不是出在资源太少,而是由于资源太多。请看下面这个宏观经济问题:当经济出现衰退的时候,可提供给劳动力的工作岗位太少,随之而来的就是失业。需要特别指出的是,这种问题的实质是劳动力过剩,而不是缺少工作岗位。不过,我们不能把这一逻辑推而广之,因为它并不适用于其他情况下的稀缺。例如 “能源短缺”(更确切地说是“能源匮乏”)就不能说成是其他资源的过剩。

因此,另外一些经济学家又对上述定义进行了修正,去掉了“稀缺”这一背景因素。在他们看来,“经济学说穿了就是研究理性决策,仅此而已!涉及的资源不一定是稀缺的”。我喜欢的就是这个经济学定义,因为它同时涵盖了微观经济学和宏观经济学,从而把经济学表述得入木三分。事实上,经济学不是专门研究任何事物,而是研究一种特殊的决策,这种决策要以尽可能高的效率实现一个合理的目标。当你实现自己的目标时,一定要尽可能地采用最好的方式,而“最好的方式”无非是动用尽可能少的资源—没有任何其他含义。举个例子来说,要想提高就业率,就得吸纳剩余劳动力;要想实现吸纳剩余劳动力的目标,就得出台刻意“增加工作岗位”的计划;而如果注重“经济效益”,创造就业机会的计划将以失败告终。结果,国内生产总值(GDP)上去了,但由于使用了过多的工人,经济效益却是低下的。不过,尽管经济效益不高,但消除了大范围的失业,也算是实现了预期目标。

 

Q:微观经济学与宏观经济学的区别在哪里?

微观经济学跟“小”事打交道,宏观经济学跟“大”事打交道。具体来说,微观经济学研究消费者以及企业应该如何作决定,宏观经济学主要关注的是整个经济体。

举几个微观经济学的例子:我们该如何支配收入,储蓄和消费的比例?如何选择商品和服务?假设我们有决定权,每周应该选择工作几个小时?我们应该在几岁开始制定退休计划?

从企业的角度来看:公司应该生产哪些产品?聘请拥有哪些技能的员工?应该聘请多少有技能的员工?在哪些情况下需要加班?公司需要购买或租赁多少台机器?什么时候应该增加物资设备或是扩大规模(工厂数量和办公室面积)?扩大规模应该到什么程度?每件商品又应该如何定价?制定哪些激励措施能让公司经理们从公司及其所有者(假如是股份公司,应该还有股东)的根本利益着想,作出最优决定?最后一个问题对企业来说可能最重要,在随后的章节里会有所涉及。

个体市场,即以个体商品为主角的市场,也属于微观经济学的范畴。在一个竞争激烈的市场里有很多买家和卖家,这些卖家生产同类商品,各自拥有一小部分市场份额,那么这些商品的价格是怎么决定的?若是换做只有一个卖家的垄断市场,或者是有几个卖家销售的寡头市场呢?在寡头市场,若生产的商品(至少消费者觉得)在一定程度上略有不同,定价又会发生怎样的变化?

宏观经济学在针对整体经济问题给出有意义的回答前,需要一定的积累(如综合各种重要信息)。因此,宏观经济学不是某种商品的具体数量,而是着眼于除去通货膨胀因素后整个国家的实际总产出;不考虑某家企业或是某个市场有多少名员工,而是考虑整个经济体的就业状况和失业状况。关于宏观经济的问题包括:经济周期的动力是什么?国内生产总值的增长速度(经济增长)是由什么决定的?究竟什么在影响着通货膨胀?汇率变化(本币兑换外币或外币兑换本币的比率)又是由什么引起的?所有这些有关宏观经济的问题都会在后面的章节得到解答。

经济学家总是热衷于研究政府的经济政策,无论是微观经济还是宏观经济。微观经济政策包括:环境保护、对私营企业进行援助、反垄断(即政府出面对市场上的垄断和寡头势力进行打击)、对垄断和寡头企业进行管理(即限制产品的价格和产量)、价格管理(在微观领域内针对某个特定产业)。宏观经济政策包括:货币政策和财政政策的实施、政府债务的管理、价格管理(在宏观领域内对大部分经济体进行价格调控)。

有时候,微观经济和宏观经济的区别在某些问题上并不十分明朗。当一个市场的行为影响到了另一个市场的行为,这个事件既有可能属于微观经济学也有可能属于宏观经济学。但是,当市场逐渐扩大并达到一定规模(比如说农业和制造业)时,那么这个问题很显然属于宏观经济学的范畴。

你也许没想到,微观经济学的基础比宏观经济学更加稳固。虽然宏观经济学讨论的问题往往都比较“大”,而且对于整体经济来说更加重要,但事实是,经济学家在微观经济方面所达成的共识比在宏观经济方面更多。就我而言,我在大学里既教微观经济学,也教宏观经济学,但是我本人更倾向于微观经济学,因为我认为微观经济学能为我们提供更加实用的理解现实的方法。

由于微观经济学是研究个体行为的一门学科,因此拥有一个比较扎实的知识体系。家庭和企业都是由人来经营管理的,这些人在经营过程中需要作出各种决定,同时也受到这些决定的直接影响。因此若想知道家庭和企业会如何发展,我们可以研究它们的经营者是如何管理的,这是符合逻辑的一种研究方法。

与之相反,宏观经济的研究对象是庞大的经济实体,人们作的决定往往不会直接影响到他们自己。宏观经济不是直接建立在“种瓜得瓜、种豆得豆”的个体行为上的,因此缺少像微观经济那样坚实的基础。这也不难理解为什么宏观经济学家到现在还没有完全搞清楚经济到底是如何运行的(如经济衰退、经济扩张、通货膨胀、失业率),以及对政府的经济政策(如货币政策和财政政策)该如何评价等。

 

摘自《一天一点经济学》

 

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